Un investisseur suisse s’attaque à la Chine pour relancer l’industrie solaire de l’UE

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Une entreprise suisse rachète des actifs solaires bon marché dans le but de récupérer auprès de la Chine un maillon clé de la chaîne d’approvisionnement en énergie renouvelable de l’Europe.

Meyer Burger Technology AG a déclaré qu’elle prévoyait de relancer la production de modules dans la « Solar Valley » allemande à partir de l’année prochaine pour alimenter la demande croissante d’énergie verte de l’Union européenne. Au cours de la dernière décennie, les fabricants européens ont été écrasés par le développement commercial des fabricants de panneaux chinois qui ont fini par dominer le marché mondial.

« Je pense que c’est un problème que le monde laisse la production de panneaux solaires à la Chine », a déclaré Gunter Erfurt, directeur général de Meyer Burger, dans une interview.

La société a acheté les actions et les brevets de la société allemande Solarworld AG, en faillite, et a loué une usine au sud de Berlin pour construire les modules solaires. Elle a réuni 165 millions de francs suisses (152 millions d’euros) de capitaux propres pour relancer la fabrication, avec une production potentielle couvrant près d’un tiers de la demande annuelle de nouveaux panneaux européens d’ici le milieu de la décennie.

La nécessité de repenser la production face à l’objectif climatique de 2030

Les chercheurs ont averti en mai que le bloc doit augmenter massivement la production d’énergie solaire afin d’atteindre ses objectifs climatiques pour 2030. Selon le rapport d’analyse stratégique du Centre commun de recherche de la Commission européenne, le retour de la capacité de production de la Chine pourrait contribuer à stimuler l’emploi et le développement de nouvelles technologies de fabrication automatisée.

Meyer Burger, basé en dehors de Berne, n’a payé que 12 millions d’euros pour les actifs de Solarworld, une société qui a atteint une valeur marchande maximale d’environ 4,6 milliards d’euros en 2007. Erfurt a grandi dans la région minière située à la frontière entre l’Allemagne et la République tchèque et était auparavant directeur général du défunt fabricant de panneaux.

La Solar Valley, située à une heure de route au sud de Berlin, est un rappel industriel des années de boom et de récession de l’industrie solaire allemande. À l’apogée de la production de modules à la fin des années 2000, la région comptait 3 500 travailleurs, la plupart employés chez Q Cells SE. Insolvable en 2012, cette société subsiste suite à une optimisation de sa gestion budgétaire et avec moins d’un cinquième de ses anciens employés en Allemagne, en tant qu’unité de la société sud-coréenne Hanwha Corp.

Meyer Burger cherchera à réduire les avantages chinois tout en essayant de garder une longueur d’avance en matière de supériorité technologique, selon M. Erfurt, qui a déclaré que les talents d’ingénieurs en Allemagne de l’Est sont désormais plus compétitifs en termes de coûts qu’à Shanghai. L’entreprise suisse pourrait également bénéficier des règles de l’UE, qui a renouvelé le mois dernier des tarifs solaires allant jusqu’à 75 % sur le verre solaire en provenance de Chine.

Un pari risqué mais qui se base sur des prévisions concrètes et positives

Les taux de croissance actuels de l’énergie solaire en Europe donnent du crédit au pari d’Erfurt. Mené par l’Espagne, le bloc commercial a ajouté 16,7 GW d’énergie solaire l’année dernière, soit un bond de plus de 100 % par rapport à 2019. Comptant sur l’énergie solaire pour alimenter la mobilité électrique et le chauffage, l’Allemagne a presque doublé l’an dernier son objectif en matière d’énergie solaire pour atteindre environ 98 gigawatts d’ici 2030, soit plus que la capacité électrique totale actuelle du Royaume-Uni.

Une étude de 2019 commandée par Meyer-Burger, et réalisée par l’institut indépendant Fraunhofer, a suggéré que les futurs panneaux de la société pourraient avoir trois ans d’avance sur la concurrence, ce qui pourrait augmenter la puissance et le rendement de 10 % par rapport aux panneaux de même technologie.

Néanmoins, le plan de Meyer-Burger est ambitieux, a déclaré Jenny Chase, responsable de l’analyse solaire chez BloombergNEF.

« La fabrication de panneaux solaires est une activité incroyablement difficile à rentabiliser, et la rénovation d’anciennes usines n’a pas toujours été aussi facile que l’espèrent les entreprises qui la pratiquent », a-t-elle déclaré. Les modules mono chinois coûtent actuellement 19 cents américains par watt, donc les unités de Meyer Burger devraient toujours être « très, très bon marché », selon Mme Chase.

Source : Bloomberg.com

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