Pourquoi l’Europe résiste plus à la crise que la première économie mondiale, les États-Unis ?

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Les programmes de congés payés ont permis de maîtriser le taux de chômage, mais la zone euro doit maintenant s’assurer qu’elle ne soutient pas les entreprises en fin de vie.

Après la grande récession, l’économie américaine a rebondi plus vite et plus fort que la zone euro, ce qui avait fait douter de l’efficacité du « modèle social européen ». Alors que l’Europe émerge de la première vague de l’épidémie de Covid-19 en meilleure forme que les États-Unis, sa combinaison d’États providence et de solides systèmes de santé publique semble soudain à nouveau attrayante.

Une situation tendue et contradictoire aux États-Unis

Les États-Unis luttent toujours pour contenir les épidémies dans plusieurs États, du Texas à la Floride, dont les systèmes de santé sont poussés au bord du gouffre. Le gouvernement fédéral n’a pas réussi à formuler un message unifié pour le pays, car les gouverneurs des États ont pris des décisions contradictoires sur la durée et la rigueur de leurs mesures de confinement.

Pendant ce temps, dans la plupart des pays européens, la situation semble maîtrisée. De l’Allemagne à la Grèce, les pays sont confrontés à une poignée de clusters épidémiques, mais ils sont contenus par des restrictions localisées. Les gouvernements ont rouvert leurs économies, sans provoquer de nouvelle poussée d’infections. Les sacrifices consentis pendant des mois de confinement semblent porter leurs fruits pour l’instant.

L’économie européenne semble également s’améliorer. La zone euro est en pleine récession, et la Commission européenne s’attend à ce que le produit intérieur brut de la zone chute de près de 8 % en 2020. Les difficultés rencontrées dans d’autres régions du monde pour gérer la pandémie pèseront sur les exportations, et notamment sur le tourisme. Mais les restaurants, les bars et les magasins ne semblent pas se diriger vers une série de fermetures massives, contrairement à ce qui se passe aux États-Unis. La demande intérieure, de la part des consommateurs et des gouvernements, devrait continuer à se rétablir tant que la pandémie sera maîtrisée.

Le bloc européen tient le coup

Les institutions du marché du travail européen amortissent le choc. De l’Allemagne à la France, en passant par l’Italie et le Royaume-Uni, les pays disposent de généreux programmes de mise à pied, dans le cadre desquels les gouvernements subventionnent les travailleurs pour les heures qu’ils ne travaillent pas. En termes de management, les entreprises peuvent garder plus de salariés sur leur liste de paie sans déclencher une spirale descendante du chômage et de la demande. Lorsque l’économie redémarre, les entreprises n’ont pas à passer par le long et coûteux processus de réembauche des travailleurs et peuvent se concentrer sur leur plan de prospection commerciale pour retrouver leur niveau de clients d’avant l’épidémie. Le plus grand problème pour l’Europe sera de veiller à ce que cela ne se transforme pas en un perpétuel soutien à des entreprises et des industries non viables.

L’expérience des marchés du travail de la zone euro et des États-Unis depuis la pandémie montre la différence entre les deux approches. Le taux de chômage aux États-Unis s’est élevé à 11,1 % en juin, contre 3,5 % en février. Le chiffre réel était probablement pire. Jason Furman et Wilson Powell III du Peterson Institute of International Economy estiment que le « taux de chômage réaliste » était de 13% en juin, en corrigeant les erreurs de classification. Les données ne tiennent pas compte de l’aggravation de la crise médicale dans la seconde moitié du mois de juin, qui a incité un certain nombre d’États à revenir sur leurs plans de réouverture. Le taux de chômage de la zone euro a beaucoup moins augmenté : Il est passé de 7,2 % en février à 7,4 % en mai. Ainsi, beaucoup de travailleurs n’auront pas à retrouver un nouvel emploi grâce à cette notion d’État providence ancré historiquement sur le vieux continent.

Cette divergence est le résultat de l’utilisation par la zone euro de régimes de congés, qui ont bénéficié à plus de 35 millions de personnes dans les cinq plus grandes économies de l’Union. Un groupe d’économistes de la Banque centrale européenne a constaté que ces programmes de soutien salarial ont permis d’atténuer l’impact de l’épidémie sur le revenu disponible des ménages. En l’absence de ces prestations, la baisse du revenu des travailleurs dans la zone euro aurait été de 22 % pendant les périodes de blocage. Grâce aux mesures prises par les gouvernements, elle n’a été que de 7 %, bien qu’il y ait eu des différences entre les États membres, les Allemands étant les plus aidés.

Des solutions à court terme plutôt coûteuses

Le problème pour l’Europe est que ces mesures sont très coûteuses et constituent des incitations perverses pour les entreprises et les travailleurs, qui ne sont peut-être pas pressés de retrouver leur emploi. Les employeurs devront encore s’adapter à la nouvelle réalité économique de l’après-Covid, qu’il s’agisse de réduire les effectifs pour refléter une baisse de la demande ou de changer leurs modèles d’entreprise et notamment de leur tunnel de vente. Plus les congés seront longs, plus ce processus sera retardé. C’est particulièrement vrai dans des pays comme l’Italie, qui ont interdit aux entreprises de licencier des travailleurs.

Cela ne veut pas dire que les permissions de sortie sont une mauvaise idée. Mais les gouvernements doivent les accompagner par des politiques actives du marché du travail, comme le recyclage de ceux qui risquent de devenir chômeurs. Dans le passé, ces domaines de dépenses ont été négligés dans les pays les plus touchés par la crise, comme l’Italie et l’Espagne. Leur réouverture pourrait être particulièrement difficile.

La zone euro mérite ainsi des applaudissements pour ses institutions de soins de santé et de travail, qui l’ont aidée à mieux résister à la pandémie que les États-Unis.

Source : Bloomberg.com

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