Les banques européennes en difficultés se préparent pour des prêts douteux en période de Covid

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À l’aube de 2020, les banquiers de toute l’Europe étaient encore en train de sortir de la dernière crise, les prêteurs fragilisés en Grèce et en Italie colportant des prêts douteux et les décideurs politiques canalisant les fonds publics vers des institutions fragiles.

Aujourd’hui, alors que le Covid-19 fait des ravages, un tsunami de risques de crédit en détresse s’abat sur une décennie d’efforts visant à soutenir le fragile secteur financier. Les retombées pourraient également saper les efforts extraordinaires déployés par les gouvernements et les banques centrales pour prévenir un effondrement économique.

Si les analystes affirment que le système bancaire européen peut résister à un choc de 300 milliards de dollars de dettes impayées rien que pour l’année prochaine, ce sont les revers inattendus qui mettent tout le monde sur les nerfs. Une nouvelle série de mesures de confinement généralisées, par exemple, pourrait ajouter plus de 1 000 milliards de dollars de prêts non productifs à la pile, selon la Banque centrale européenne, et remettre sur la table la question explosive des plans de sauvetage des banques.

« Il y aura des banques qui souffriront, qui n’auront pas assez de capital, qui seront proches de la limite de capital ou même en dessous », déclare Thorsten Beck, professeur à la Business University de Londres. « Une solution purement privée ne sera probablement pas suffisante pour sortir de la crise avec un secteur bancaire fort ».

On ne sait pas encore exactement quels sont les dommages causés aux bilans des banques, mais les alarmes sonnent chez les prêteurs comme BNP Paribas et HSBC.

La nécessité d’identifier les problèmes et de s’y préparer

Andrea Enria, qui dirige le service de surveillance bancaire de la BCE, a déclaré le 30 septembre : « La phase dans laquelle nous sommes actuellement consiste à se préparer à l’impact ».

Même avant l’ère Covid, les investisseurs faisaient part de leur inquiétude face à la montagne de dettes accumulées au cours de la dernière décennie, lorsque la BCE a fait baisser les coûts d’emprunt vers zéro et s’est affirmée comme l’acheteur de dernier recours des marchés obligataires.

Les actions des banques européennes, dont les performances commerciales sont en baisse de 39% cette année en tant que groupe, se négociaient à environ trois quarts de la valeur comptable de leurs actifs au début de l’année, selon la jauge Stoxx 600 des banques. Elles sont maintenant en dessous de la moitié.

BNP Paribas a mis en garde contre son exposition à l’aviation et au tourisme. La Commerzbank, qui a vendu des obligations pour renforcer son coussin de capital, s’attend à davantage de défaillances et de segmentation.

Une aide temporaire

Les banques ont déjà reçu plusieurs séries de mesures d’allégement, notamment l’autorisation de la BCE de puiser dans les réserves de capital et une plus grande marge de manœuvre dans la manière dont elles comptabilisent les prêts garantis par le gouvernement (PGE), prêts accordés aux entreprises en difficultés afin qu’elles maintiennent leur activité et/ou leur développement commercial. Dans le même temps, les autorités de surveillance ont effectivement interdit les versements aux actionnaires jusqu’à la fin de l’année pour préserver le capital.

Pour l’instant, les fonctionnaires donnent des coups de pied dans la boîte de conserve, car la présidente de la BCE, Christine Lagarde, maintient les mesures de soutien en place. Selon les experts, c’est une question de temps avant que la réalité n’intervienne.

C’est là qu’interviennent les investisseurs souvent appelés « vautours »

Rien qu’en Europe, les entreprises cherchent collectivement à réunir 11 milliards de dollars pour investir dans des entreprises à développer ou en difficulté. Au niveau mondial, quelque 70 fonds cherchent à réunir 72 milliards de dollars, soit plus du double de ce qu’ils cherchaient en 2019, selon les données de Preqin. Quelque 20 % de cette somme sont destinés à l’Europe.

Les coûts d’emprunt très bas, dus aux taux d’intérêt de la BCE qui resteront probablement inférieurs à zéro pendant des années, renforceront leur puissance de feu. Mais les accords dépendront toujours d’édulcorants, comme les garanties gouvernementales ou bancaires. Pour l’instant, la pandémie a largement gelé les ventes de prêts non performants.

Si la pandémie a obligé les responsables de la zone euro à briser le tabou des emprunts communs, les problèmes du secteur bancaire pourraient les obliger à envisager une fois de plus des mesures politiquement difficiles. En avril, il a été question d’une « bad bank » européenne pour reprendre les actifs aigris, mais cette idée a immédiatement suscité le scepticisme.

Source : Bloomberg.com

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