Aux États-Unis, le COVID-19 pourrait toucher toute une génération de mères qui travaillent

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Certains économistes espèrent que les inégalités familiales mises en évidence par les femmes qui travaillent à domicile puissent entraîner des changements structurels et culturels, comme une meilleure prise en charge des enfants.

Travailler pendant la pandémie a impliqué des changements très différents pour Virginia Dressler et pour son mari, Brandon.

Alors que M. Dressler, entrepreneur individuel exerçant une activité de chauffeur-livreur, poursuivait ses trajets à proximité de leur domicile à Newbury, dans l’Ohio, Mme Dressler passait ses journées à s’occuper de leurs jumeaux de 3 ans. Ce n’est qu’après le retour de son mari à la maison à 18 heures qu’elle a pu se consacrer à son travail de bibliothécaire responsable des projets numériques à la Kent State University, terminant son service de huit heures à domicile vers 2 heures du matin.

Plus tard, M. Dressler a été mis à pied et a pris en charge une partie des responsabilités liées à la garde des enfants. Mais maintenant, avec la reprise de l’économie, la perspective d’être rappelé sur le campus remplit Mme Dressler d’une plus grande anxiété : Les crèches commencent à peine à rouvrir, avec des restrictions, alors qui va s’occuper de leurs enfants ? « Toutes ces choses tournent dans ma tête […] Nous essayons de mettre au point un plan A, un plan B et un plan C. », dit-elle.

La pandémie ayant bouleversé la vie professionnelle et familiale de nombreux citoyens, les femmes ont assumé une part importante du fardeau, étant plus susceptibles de perdre leur emploi et d’assumer la responsabilité inhérente à la fermeture des écoles et des garderies. Pour de nombreuses mères qui travaillent, la réouverture progressive ne résoudra pas leurs problèmes, mais les aggravera, les forçant à quitter le marché du travail ou à accepter des emplois à temps partiel tout en augmentant leurs responsabilités à la maison.

Une génération entièrement de femmes en difficulté

Les répercussions de cette situation pourraient durer toute une vie, réduisant leur revenu potentiel et leurs opportunités professionnelles.

« Nous pourrions avoir une génération entière de femmes victimes », a déclaré Betsey Stevenson, professeur d’économie et de politique publique à l’université du Michigan, à propos des femmes enceintes et des mères qui travaillent et dont les enfants sont trop jeunes pour se débrouiller seuls. « Elles pourraient passer beaucoup de temps hors du marché du travail, ou leur carrière pourrait simplement s’essouffler au niveau des promotions ».

Les femmes qui quittent le marché du travail pour s’occuper de leurs enfants ont souvent du mal à y revenir, et plus elles restent longtemps en dehors, plus c’est difficile.

La crise économique accentue ses inconvénients. Les pertes salariales sont beaucoup plus graves et durables lorsqu’elles surviennent en période de récession, et les travailleurs qui perdent leur emploi aujourd’hui risquent de bénéficier d’un emploi plus précaire à l’avenir.

« Même les progrès modestes accomplis au cours des dernières décennies risquent d’être réduits à néant », met en garde un récent rapport des Nations unies sur l’impact du coronavirus sur les femmes.

Les femmes représentent plus de la moitié de la main-d’œuvre civile non agricole américaine

Cet échec survient à un moment marquant. En février, juste avant que l’épidémie ne commence à se propager aux États-Unis, les travailleuses ont franchi une étape rare : elles représentent plus de la moitié de la main-d’œuvre civile non agricole des États-Unis. Pourtant, elles effectuent une part disproportionnée du travail à domicile. Même parmi les couples mariés qui travaillent à temps plein, les femmes assurent près de 70 % des soins aux enfants pendant les heures de travail normales, selon un rapport récent. Ce phénomène a pris une ampleur considérable avec la fermeture des écoles et autres établissements et la réduction de l’aide apportée par les entreprises de nettoyage et les baby-sitters.

« Cette pandémie a mis en évidence certaines faiblesses de la société américaine qui ont toujours existé », a déclaré Mme Stevenson, ancienne économiste en chef du ministère américain du Travail, « et l’une d’entre elles est la transition incomplète des femmes vers des rôles véritablement égaux sur le marché du travail ».

Des inégalités accentuées par la pandémie actuelle

Aux États-Unis, les parents ont presque doublé le temps qu’ils consacraient à l’éducation et aux tâches ménagères avant le coronavirus, passant de 30 à 59 heures par semaine, les mères consacrant en moyenne 15 heures de plus que les pères, selon un rapport du Boston Consulting Group. Même avant la pandémie, les femmes avec enfants avaient plus tendance que les hommes à s’inquiéter de leurs évaluations des performances au travail et de leur bien-être mental tout en ayant moins d’heures de sommeil.

Les inégalités qui existaient auparavant sont maintenant « sous stéroïdes », a déclaré Claudia Goldin, professeur d’économie à l’université de Harvard. Et comme les lieux de travail ont tendance à récompenser les heures de travail effectuées, dit-elle, les femmes sont encore plus désavantagées. « Avec l’ouverture du marché du travail, les maris ont un avantage », a déclaré Mme Goldin, et si le mari travaille plus, sa femme devra travailler moins.

La problématique des heures supplémentaires et de la fermeture des universités

Ellen Kuwana, 51 ans, travaillait 32 heures par semaine à son poste. Elle s’occupait de la communication scientifique pour des entreprises de biotechnologie par l’intermédiaire d’une société de communication stratégique, et consacrait jusqu’à 15 heures par semaine à son travail de rédactrice scientifique indépendante.

Mais la pandémie a fait que son mari, pneumologue pédiatrique et professeur à Seattle, a travaillé plus que ses 80 heures par semaine habituelles. Sa fille de 17 ans a dû passer ses examens et visiter des universités par Internet, et sa fille de 19 ans est rentrée de l’université de Californie, à Los Angeles. Mme Kuwana a acheté des produits alimentaires pour ses parents, qui ont été enfermés dans leur établissement pour personnes âgées. Elle a également commencé un travail d’appoint bénévole qui a permis de livrer plus de 12 000 repas à des travailleurs de première ligne.

En avril, Mme Kuwana a quitté son emploi, le plus rémunérateur qu’elle ait jamais eu. Elle passait plus de huit heures par jour à travailler penchée sur son ordinateur portable à la table de la cuisine, puis six autres heures à faire du bénévolat, qu’elle ne voulait pas abandonner. L’effort a aggravé la tendinite de son coude droit.

« C’est une période folle pour quitter un emploi, mais ce fut difficile : toujours la même charge de travail, mais les conditions de travail avaient changé, le niveau d’anxiété avait changé et la quantité de distraction aussi », a-t-elle déclaré. « J’ai dû en arriver au point où je me suis avouée que je ne pouvais pas tout faire ».

« Mais mon identité est tellement liée à mon travail professionnel qu’il m’a été difficile de laisser passer cela », a-t-elle ajouté.

Les responsabilités familiales sont incompatibles avec le monde du travail actuel

Les responsabilités familiales ainsi que les bas salaires ont toujours poussé les femmes à entrer et à sortir du marché du travail. Les femmes quittent souvent leur emploi ou le perdent pour s’occuper d’un enfant malade ou d’un parent âgé. La faiblesse des salaires rend le compromis travail/maison plus difficile à justifier, même si la perte d’un deuxième salaire peut faire baisser le niveau de vie d’une famille. Dans les pays qui offrent un soutien plus complet aux familles – comme l’Allemagne, la France, le Canada et la Suède -, une proportion nettement plus importante de femmes sont sur le marché du travail.

De plus, avec la fermeture des crèches et des colonies de vacances, et les préoccupations sanitaires qui subsistent à propos des grands-parents et d’autres personnes qui font souvent partie du réseau informel de garderies d’appoint, certaines femmes qui travaillent n’auront d’autre choix que d’abandonner leur emploi. Il n’est pas non plus certain que les écoles ouvriront normalement au début du trimestre d’automne, plutôt que de fonctionner selon des horaires décalés ou à temps partiel.

Une pression très intense pour les femmes célibataires

Le salaire de Karin Ann Smith couvrait à peine ses dépenses lorsqu’elle travaillait comme contractuelle pour le ministère américain de l’Éducation. Elle avait des factures médicales pour son fils de 13 ans, qui souffre d’une maladie qui le fatigue et le fait souffrir constamment, ainsi que des prêts étudiants pour ses deux diplômes de troisième cycle et 1 650 dollars par mois de loyer pour un appartement à Jupiter, en Floride.

Après que Mme Smith, 52 ans, a été licenciée à la mi-mars, elle était souvent si débordée qu’elle se cachait dans sa salle de bain en laissant couler la douche pour reprendre son souffle. Elle n’a reçu l’assurance chômage que deux mois après avoir fait sa demande, et seulement après avoir envoyé des messages à tous les agents de l’État qu’elle a pu trouver sur LinkedIn. Son propriétaire a menacé de l’expulser jusqu’à ce qu’elle obtienne une aide au loyer de la part du comté. Ses 500 dollars d’économies se sont rapidement évaporés, et elle a demandé des tickets alimentaires et vendu quelques vieux jouets sur Facebook, acceptant même de petits dons de sympathisants étrangers sur Twitter.

Mme Smith ne s’attend pas à trouver un autre emploi avant l’automne – bien après avoir épuisé ses allocations de chômage. « C’est trop intense – je n’ai pensé à rien d’autre », dit-elle. « Il n’y a pas d’aide. Il n’y a pas de pause. Lorsque vous vous inquiétez de garder un toit, lorsque c’est quelque chose d’aussi fondamental, vous ne pouvez pas vous préoccuper d’autre chose, comme de savoir si votre carrière est sur la bonne voie ou si votre CV est bon ».

Des changements structurels et culturels à venir ?

Malgré les choix difficiles auxquels sont confrontés de nombreuses mères qui travaillent, plusieurs économistes gardent espoir que la pression accrue sur les familles pourrait – à long terme – entraîner des changements structurels et culturels qui pourraient profiter aux femmes : un meilleur système de prise en charge des enfants, des conditions de travail plus souples, une meilleure compréhension des exigences parfois écrasantes de la gestion d’un ménage avec enfants par des partenaires bloqués à la maison pour la première fois.

« Nous constatons que les hommes qui peuvent travailler à la maison s’occupent 50% plus souvent de leurs enfants que les hommes qui ne le peuvent pas », a déclaré Matthias Doepke, économiste à l’université Northwestern et co-auteur d’une étude récente sur l’effet négatif disproportionné de l’épidémie de coronavirus sur les femmes. « Cela pourrait en fin de compte promouvoir l’égalité des sexes sur le marché du travail ».

Des entreprises comme Salesforce, PepsiCo, Uber et Pinterest ont récemment signé un engagement pour offrir plus de flexibilité et de ressources aux parents qui travaillent, et de nombreuses entreprises ont assoupli leur position sur le télétravail. L’échelonnement des horaires et la diminution des déplacements professionnels devraient également devenir plus fréquents.

« Les effets de ce choc » – à la fois bons et mauvais – « vont probablement durer plus longtemps que l’épidémie actuelle », a déclaré M. Doepke.

À court terme, cependant, il n’y a guère de soulagement en vue pour les mères qui travaillent.

Mallory McMaster et son mari avaient des emplois très exigeants – elle dirigeait une entreprise de communication à Cleveland, il travaillait pour une start-up. Leur fils de 2 ans, Arlo, va à la crèche depuis qu’il a 5 semaines.

Mais depuis deux mois, Mme McMaster, 33 ans, travaille de 3 à 8 heures du matin, puis jongle avec son fils et son travail jusqu’à midi, quand son mari prend la relève. Alors que ses clients commencent à retourner dans leurs bureaux, elle a du mal à suivre.

« Tout le monde planifie tous ces appels, ces réunions et ces séances de planification parce qu’ils veulent être opérationnels », dit-elle. « Ce serait le moment idéal pour que des entreprises comme la mienne se développent, mais je n’ai pas le temps de trouver de nouveaux clients, de mettre à jour mon site web, car je n’ai pas de garderie. Cela me gêne à bien des égards, et cela va durer bien au-delà de cette période ».

Source utilisée : nytimes.com

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